Come funzionano le auto senza conducente di Google?

Le auto senza conducente scenderanno in pista nelle prove in tre città britanniche il prossimo anno, ma come funzionano le auto a guida autonoma?

Google ha testato il suo prototipo di auto sulle strade degli Stati Uniti - deve ancora essere testato nel Regno Unito - e ha rivelato alcuni dettagli su come funzionano le sue auto a guida autonoma.

Qui spieghiamo alcune delle tecnologie.

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Le auto senza conducente sono già qui... una specie di

Gran parte della tecnologia autonoma utilizzata nelle auto a guida autonoma di Google si trova già sulla strada.

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Potresti aver visto spot pubblicitari che pubblicizzano la frenata automatica della Volkswagen Polo o il parcheggio parallelo automatico della Ford Focus, che si basano entrambi sull'uso sempre più comune di sensori di prossimità per aiutare il parcheggio.

Combina questi sensori con la tecnologia di guida automatizzata utilizzata per il parcheggio, aggiungi la tecnologia apparentemente vecchia che è il controllo della velocità di crociera e hai la struttura libera per un'auto a guida autonoma.

Quanti sensori ha l'auto e cosa fanno?

L'auto senza conducente di Google ha otto sensori.

Il più evidente è il LiDAR rotante sul tetto, una telecamera che utilizza una serie di 32 o 64 laser per misurare la distanza dagli oggetti per creare una mappa 3D a una distanza di 200 m, consentendo all'auto di "vedere" i pericoli.

L'auto sfoggia anche un altro set di "occhi", una telecamera standard che punta attraverso il parabrezza. Cerca anche i pericoli nelle vicinanze, come pedoni, ciclisti e altri automobilisti, legge i segnali stradali e rileva i semafori.

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Parlando di altri automobilisti, il radar montato sul paraurti, che è già utilizzato nel cruise control intelligente, tiene traccia dei veicoli davanti e dietro l'auto.

Esternamente, l'auto ha un'antenna posteriore che riceve informazioni di geolocalizzazione dai satelliti GPS e un sensore a ultrasuoni su una delle ruote posteriori che monitora i movimenti dell'auto.

Internamente, l'auto è dotata di altimetri, giroscopi e un tachimetro (un contagiri) per dare misurazioni più precise sulla posizione dell'auto. Questi si combinano per fornire all'auto i dati altamente accurati necessari per operare in sicurezza.

Come funziona l'auto senza conducente di Google

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Nessun singolo sensore è responsabile del funzionamento dell'auto a guida autonoma di Google. I dati GPS, ad esempio, non sono sufficientemente precisi per mantenere l'auto sulla strada, figuriamoci nella corsia corretta. Invece, l'auto senza conducente utilizza i dati di tutti e otto i sensori, interpretati dal software di Google, per tenerti al sicuro e portarti da A a B.

I dati ricevuti dal software di Google vengono utilizzati per identificare con precisione gli altri utenti della strada e i loro modelli di comportamento, oltre ai segnali stradali comunemente utilizzati.

Ad esempio, l'auto di Google può identificare con successo una bicicletta e capire che se il ciclista allunga un braccio, intende eseguire una manovra. L'auto sa quindi rallentare e dare alla bici spazio sufficiente per operare in sicurezza.

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Come vengono testate le auto a guida autonoma di Google

I veicoli a guida autonoma di Google – di cui ne ha almeno dieci – sono attualmente in fase di test su piste private e, dal 2010, su strade pubbliche.

L'auto ha sempre due persone all'interno: un guidatore qualificato con un record senza macchia siede al posto di guida, per prendere il controllo dell'auto girando il volante o premendo il freno, mentre un ingegnere di Google si siede sul sedile del passeggero per monitorare il comportamento del software.

Quattro stati degli Stati Uniti hanno approvato leggi che consentono la circolazione delle auto senza conducente e Google ne ha tratto il massimo vantaggio, testando la sua auto su autostrade e strade suburbane.

Steve Mahan, un residente della California non vedente, è stato coinvolto in un test drive in vetrina, che ha visto l'auto accompagnarlo da casa sua in giro per la città, inclusa una visita a un ristorante drive-through.

Tuttavia, non è proprio il caso di dire alla tua auto dove vuoi andare, sederti e rilassarti.

"Qualsiasi test inizia inviando un conducente in un'auto a guida convenzionale per mappare il percorso e le condizioni stradali", ha spiegato l'ingegnere del software di Google Sebastian Thrun in un post sul blog. "Grazie alla mappatura di funzioni come indicatori di corsia e segnali stradali, il software nell'auto acquisisce familiarità con l'ambiente e le sue caratteristiche in anticipo".

Le auto senza conducente sono sicure?

Questa è una delle domande che continuano a emergere nel dibattito sulle auto senza conducente: è sicuro cedere il controllo di un veicolo a un robot?

I sostenitori delle tecnologie delle auto a guida autonoma sono pronti a indicare le statistiche che evidenziano quanto siano pericolose le strade per mano di auto non autonome: nel 2013, 1.730 persone sono morte a causa di incidenti stradali nel solo Regno Unito, e un ulteriore 185.540 persone sono rimaste ferite, secondo l'Ufficio per le statistiche nazionali.

Le cifre mondiali sono altrettanto spaventose, con le vittime della strada che hanno causato 1,2 milioni di vittime l'anno scorso. Google afferma che oltre il 90% di questi decessi è dovuto a errori umani.

Ad aprile, Google ha annunciato che le sue auto senza conducente avevano percorso oltre 700.000 miglia (1,12 milioni di chilometri) senza che si fosse registrato un incidente causato da uno dei suoi veicoli: uno è stato colpito da dietro, ma l'altro guidatore era in colpa.

Anche se questa è una cifra incredibilmente piccola rispetto a quante miglia percorrono gli automobilisti del Regno Unito in un anno - nel 2010, la compagnia di assicurazioni auto Admiral ha suggerito che il numero potrebbe essere vicino a 267 miliardi di miglia - il fatto che le auto autonome di Google siano ancora prive di incidenti rimane incoraggiante.